适度饮酒也会伤脑?答案令人惊讶

一项研究发现,「甚至适度饮酒」都可能会「损害大脑」。约17%的人饮酒量被认为会引发诸如糖尿病、肝病和认知问题等长期危害的风险。警语:饮酒过量,有害健康  图: 罗伯特·马修斯/ Unsplash

重度酗酒超过10年以上可能引起严重的认知困难,其中包括柯沙可夫氏症候群(Korsakoff’s syndrome和魏尼凯氏脑病变(Wernicke’s Encephalopathy)的疾病,导致记忆、其他基本思考功能,以及运动协调严重且永久地损坏。

但是对于晚上小酌的我们呢?

这是一项长期观察性研究,证明被观察者的酒精摄入量和某些认知功能之间的关联。但观察研究是无法证明酒精会引起脑功能受损。再者,酒精可能会影响大脑,但研究人员发现只有一部分的大脑受到重大的影响,而这似乎不影响大脑的整体功能。

研究方法

这项研究由牛津大学(University of Oxford)和伦敦大学学院(University College London)的研究发表于著名的《英国医学期刊》BMJ上。研究对象为550名非酒精依赖成年人,追踪时间长达30年。

研究人员依据参与者每周酒精饮用量分为四组。「节制组」每星期喝不到一杯酒,而「轻度组」则介于1杯和7杯之间。「中度组」女性每周饮用7至14杯酒,男性则为7至21杯。男性每周喝21杯以上以及女性14杯以上被列为「不安全组」。参加者在30年内进行了一次脑血管扫描(30年时间)和五次神经心理测验。

研究人员发现什么?

饮酒者的主要区别在于饮酒量越大,大脑海马(hippocampus )也就越小,它是负责大脑学习、记忆和空间意识至关重要的领域。相较于「节制组」,每周平均喝30杯以上者,30年后海马有缩小的现象。但是,即便是一周平均饮用14至21杯酒的人,海马也较小。The Conversation, CC BY-ND

我们该如何解读这些结果?

首先,这项研究主要观察大脑的功能(透过神经心理测验测量大脑的运作方式),但研究人员只有在研究结束时才用脑部扫描(brain scan)测量脑部结构(大脑的物理组成)。

尽管重度饮酒组的海马体积较小,但饮酒似乎并不影响大脑的功能。记忆和执行功能(如规划、解决问题和冲动控制)也没有因酒精而降低。

这些认知领域(cognitive domains)通常对酒精影响最敏感,也是最容易反应海马萎缩的负面影响。在研究开始时未扫描参与者的大脑,代表研究人员不知道他们海马的原始大小。他们采取视觉评估大脑的大小,将其与预期的大脑尺寸进行比较,再利用已建立的等级进行评估发现,约65%每周饮用14至21次酒精者的海马变小,但即使35%的「节制组」也同样出现「海马萎缩」的现象。

这项研究使用了许多脑功能测量(视觉和口头记忆、执行功能和工作记忆),但它发现受到酒精影响的只有语言流畅度(我们可以轻松地检索词语)这个功能。研究人员只有在研究结束时才对参与者进行脑部扫描。Shutterstock.com

我们还应考虑哪些因素?

在这种受测者人数不多的研究中,由于难以适当考虑其他重要因素,如年龄、性别、精神健康和其他药物使用情况,因此可能难以评估他们大脑的差异。像酒精这样对大脑具有强烈短暂影响的食物,应该也会造成长期的影响,似乎才合乎逻辑。

而这项研究也呼应了与日俱增的证据显示酒精会影响大脑结构。酒精会引起身体和精神的健康问题,应偶尔饮用且不超过建议量。过去曾有报告适度饮酒对健康有益的研究,现在已被证明方法上有缺陷。一般建议,成年人(男生和女生)每天最多喝两杯酒以保持长期健康,但不得超过四杯以防止对身体造成短暂性伤害。

同侪审查—特拉维斯·佩恩(Travis Wearne

我同意这项研究检查的观察结果。但在解释这项研究结果时,还必须考虑其他几个因素。

研究人员发现参与者海马萎缩,言语流畅性下降。但是海马体积和言语流畅性下降之间并没有关联性。语言流畅性通常与被称为额叶(frontal lobe)的大脑区域相关,而海马影响的是人类记忆。

除了语言流畅性的差异外,研究人员也发现所有受测组的海马检测结果,在例如学习和记忆上并未出现差异。此外,我们也无从知道受测者的饮酒间隔。研究人员并没有区分这些受测者,究竟是每周每天喝两杯酒,还是一个周末一股气喝了14杯酒。这个差异可能会影响研究结果。

即便饮酒数个月,戒酒后脑结构和认知表现仍可恢复。所以在阅读这些结果时不需太惊慌。

本文已经修改为,NHMRC指南建议大家一次喝酒不可超过四杯。

作者:Nicole Lee和Rob Hester

编译:方秀芬

原文由谈话发表,附上原文连结

※医疗保健内容仅为参考之用,无法取代实际的医疗行为,如有任何疑问请洽询相关科别之医师,或有疾病应立即就医。

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